Comment la génétique a distingué quatre espèces de manchots pour le prix d’une

Manchots papous – © Martin Fuchs / Pixabay

  • L’observation de l’ADN animal a récemment permis de distinguer plusieurs espèces distinctes où l’on pensait qu’une seule existait, selon une étude publiée par notre partenaire The Conversation.
  • Au cours des dix dernières années, nous avons ainsi identifié de nouvelles espèces de girafes, de dauphins, d’oiseaux, d’orangs-outans… et de manchots.
  • L’analyse de ces résultats a été menée par Jane Younger, chercheuse associée en biologie et biochimie à l’Université de Bath (Angleterre).

Quand on parle de la découverte de nouvelle espèce, on imagine des scientifiques explorant le
Forêt amazonienne à la recherche de variétés d’insectes inconnues, ou pour fouiller les fonds marins pour trouver de mystérieux crustacés. Cependant, la plupart des dernières espèces identifiées étaient déjà partiellement connues.

Ces espèces «cachées» sont parfois si proches de leurs homologues qu’on ne voit pas ce qui les distingue, et ce ne sont que les différences observées dans leur ADN qui permettent de l’établir. Ce n’est pas en parcourant le monde que les scientifiques le remarquent, mais dans les laboratoires de génétique.

Multiplication des espèces

Grâce à la prolifération des données génétiques, la recherche est au cœur d’une deuxième vague de découvertes en termes de biodiversité. Au cours des dix dernières années, les chercheurs ont en effet identifié nouvelles espèces de girafes, dauphins, oiseaux et orangs-outans. Et ce sont maintenant trois autres espèces de pingouins que mes collègues et moi avons distingués.

Pygoscelis ellsworthi de la péninsule antarctique © Gemma Clucas

Après avoir analysé l’ADN et la morphologie de Manchots papous, nous avons été surpris de constater qu’il s’agit de quatre espèces distinctes, et non pas d’une seule. Le nombre de variétés de manchots passe donc de 18 à 21, et de nouvelles découvertes semblent possibles.

Dans le cadre de notre étude, nous avons analysé les différences génétiques entre Colonies de l’océan Austral, en particulier dans les Malouines, la Géorgie du Sud, la péninsule antarctique et l’archipel des Kerguelen. Nous avons constaté que les manchots papous de ces quatre territoires ne se reproduisent pas les uns avec les autres et donc se différencient génétiquement, de sorte que l’origine d’un pingouin ne peut être déterminée qu’à partir de son ADN.

Différences morphologiques et génétiques

Nous ne nous attendions pas à une telle découverte, car il est prouvé que d’autres espèces de manchots – comme le manchot royal, dont l’aire de répartition chevauche celle du manchot papou – s’accouplent parfois avec des spécimens de colonies établies à environ 7500 km en pleine mer. En fait, le degré de divergence génétique entre ces quatre colonies est si grand qu’elles peuvent être considérées comme évoluant indépendamment les unes des autres.

Les Malouines Pygoscelis papua © Gemma Clucas

À première vue, les quatre types de pingouins se ressemblent beaucoup. Cependant, lorsque nous mesurons la taille de leurs crânes, becs, nageoires et pattes, nous constatons de réelles différences, les spécimens de la péninsule antarctique étant les plus petits et ceux des Malouines les plus grands.

Ces différences morphologiques et génétiques sont suffisamment importantes pour que le manchot papou (Pygoscelis papua) se distingue désormais en P. papua des Malouines, P. ellsworthi de la péninsule antarctique, P. poncetii de Géorgie du Sud et _ P. taeniata de Kerguelen.

Un lotissement aux conséquences importantes

Chacune de ces espèces évolue dans des conditions environnementales très différentes et à des latitudes très différentes. le P. ellsworthi vit sur la péninsule antarctique froide et glacée à une latitude d’environ 65 ° S, ce qui contraste fortement avec les conditions plus douces dont jouit _P. taeniata, à 49 ° sud. Les quatre espèces ont également un régime alimentaire différent, sachant que celles qui sont établies plus au sud consomment plus de krill et moins de poisson.

P. poncetii de Géorgie du Sud © Gemma Clucas

Il faut maintenant comprendre comment les quatre espèces se sont adaptées à leur habitat et comment elles sont susceptibles de réagir aux futurs changements climatiques.

La subdivision des manchots papous en espèces distinctes a des conséquences importantes en termes de protection. Ces animaux sont classés dans la catégorie des espèces «les moins menacées» de l’Union internationale pour la protection de la nature. Le nombre total d’individus a également augmenté au cours des dix dernières années, et on estime que c’est l’espèce de manchot qui pourrait le plus bénéficier du changement climatique, ce phénomène étant susceptible de lui permettre d’étendre son territoire vers le sud.

Mêmes origines mais destins différents

Cependant, l’augmentation des effectifs concerne principalement l’une des nouvelles espèces répertoriées, la P. ellsworthi de la péninsule antarctique. Sachant qu’aucun recensement de la population n’a été effectué en Géorgie du Sud ou dans l’archipel des Kerguelen depuis les années 1980, il est impossible de commenter l’état de la P. poncetii et P. taeniata.

P. ellsworthi de la péninsule antarctique © Gemma Clucas

Compte tenu de leur situation sur des îles isolées au large de la côte nord de la péninsule antarctique, il ne fait aucun doute que les effets du changement climatique ne sont pas tous les mêmes pour ces deux espèces, et qu’elles sont plus menacées que le P. ellsworthi. Au vu des perturbations observées dans l’océan Austral, il est donc nécessaire de revoir d’urgence le statut de protection de toutes les espèces de manchots papous.

Les extinctions dues au changement climatique et à la réduction de l’habitat se produisent à un rythme absolument alarmant. La découverte de trois nouvelles espèces de manchots, qui sont sans aucun doute parmi les animaux les plus populaires au monde, montre à quel point nous en savons encore peu sur l’immense diversité de la vie sur notre planète.

Nous devons donc poursuivre nos efforts pour identifier de nouvelles espèces afin d’assurer au mieux la préservation de la biodiversité pour les générations futures. Sinon, nous risquons de laisser disparaître des espèces dont nous ignorions même l’existence.

Cette analyse a été rédigée par Jane Younger, chercheuse associée en biologie et biochimie à l’Université de Bath (Angleterre), et traduite par Damien Allo (pour FastForWord). L’article original a été publié sur le site Web de La conversation.

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