comment l’immunologiste Sarah Gilbert a devancé les autres

16:00 29 novembre 2020 modifié à 17:49 29 novembre 2020

Confiante, elle n’a pas tergiversé lorsque ses triplés de 21 ans, étudiants en biochimie, ont voulu recevoir deux injections de son vaccin contre Covid-19 dans les essais au Royaume-Uni. À 58 ans, l’immunologiste Sarah Gilbert, responsable du projet de l’Université d’Oxford, se prépare depuis longtemps à répondre à un virus mondial. Lundi, son «bébé», issu de l’union de la recherche publique britannique avec le constructeur anglo-suédois AstraZeneca, a montré des résultats préliminaires prometteurs. La chercheuse se consacre aux vaccins expérimentaux depuis plus de vingt ans.

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Le vecteur ChAdOx

Depuis son arrivée à l’Institut Jenner en 1994 – une équipe qui travaille sur le paludisme et la tuberculose – Sarah Gilbert y a créé un groupe dédié à la recherche d’un antidote universel contre la grippe. En 2014, elle a dirigé le premier essai d’un vaccin contre Ebola. L’épidémie a pris fin avant la fin du projet, mais l’équipe a breveté son vaccin «vecteur viral», une technologie adaptable à différents agents pathogènes. Il utilise comme vecteur un adénovirus de chimpanzé (virus du rhume) rendu inoffensif pour permettre l’introduction de matériel génétique dans les cellules et générer une réponse immunitaire. “C’est leur grande contribution, résume l’enseignement de l’immunologiste à Oxford Benoît Van den Eynde. Il génère moins d’anticorps neutralisants, donc une réaction immunitaire plus forte.”

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Pour promouvoir ce vecteur appelé ChAdOx, le Jenner Institute a créé une start-up à Oxford, Vaccitech. Le professeur Gilbert et sa collègue Teresa Lambe l’ont ensuite utilisé pour développer un vaccin contre le virus Mers. Le deuxième test humain commençait lorsque le Sars-Cov-2 est apparu. Cette fois, les chercheurs ont réagi dès la publication relative au génome du coronavirus, en janvier. L’idée? Utilisez leur ChAdOx avec un gène de la protéine de surface du coronavirus. “Au cours du week-end, le vaccin a été pratiquement conçu”, a déclaré Teresa Lambe à la BBC. A la mi-février, les tests sur souris sont lancés. Oxford, qui possède une petite usine de fabrication, sort un lot pour des tests sur l’homme tout en élaborant un plan d’industrialisation. “Ils avaient beaucoup travaillé sur les Mers, un virus très proche, poursuit Benoît Van den Eynde. Ils avaient le vecteur, la technologie, l’expérience …”

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Objectif: trois milliards de doses en 2021

Il reste à lancer la production. Le soutien vient de mécènes tels que Cepi (coalition initiée par la Fondation Gates), Norvège, Inde; puis le gouvernement britannique (2,2 millions de livres, soit 2,5 millions d’euros), qui précommande 100 millions de doses. Début avril, le vaccin a été injecté à 1 100 volontaires. Pour la fabrication, l’équipe contacte différents groupes pharmaceutiques. Sarah Gilbert veut un produit “pour le monde entier”. C’est avec AstraZeneca, Big Pharma mais modeste acteur du vaccin, qu’un accord a été conclu en dix jours, accompagné d’une annonce jamais vue: pendant l’épidémie, une dose sera vendue à 2,50 euros, et ce prix de revient sera maintenu pour les pays à faible revenu. “Nous sommes une université et nous ne sommes pas ici pour gagner de l’argent”, a déclaré le vaccinologue à la BBC.

Nous sommes une université et nous ne sommes pas là pour gagner de l’argent

Le prototype d’Oxford a un avantage: il peut être conservé au réfrigérateur. Cette «simplicité de la chaîne d’approvisionnement» et l’engagement «à but non lucratif» d’AstraZeneca, selon son directeur général, le rendront «abordable et disponible dans le monde entier». La firme vise à produire 3 milliards de doses en 2021. Si les autorités pharmaceutiques britanniques, qui évaluent la sécurité du vaccin, donnent le feu vert à sa commercialisation, 4 millions seront livrés au Royaume-Uni fin 2020, et 40 millions ici en mars. Avec un rendement moyen de 70%, selon les premiers résultats, il semble moins efficace que ceux de Pfizer-BioNTech et Moderna (95%). Mais il est passé à 90% lorsque les volontaires ont d’abord reçu une demi-dose, puis une dose complète. L’équipe mène une nouvelle étude sur cet effet inattendu. Pasteur n’a-t-il pas dit que “la chance ne favorise que les esprits bien préparés”?

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