octobre 29, 2020

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Les atterrisseurs lunaires risquent de contaminer … la lune

Selon ces simulations, les gaz d’échappement des atterrisseurs lunaires peuvent se diffuser dans la glace que les scientifiques veulent prélever.

« Comprendre comment les engins spatiaux modifient l’environnement planétaire peut fournir des informations importantes sur les processus physiques clés, tout en étant essentiel pour la planification des opérations et des observations de la mission. », Écrivent les auteurs d’une étude consacrée aux gaz d’échappement émis par les atterrisseurs lunaires.

Les simulations, publiées le 11 août 2020 dans Faire progresser la Terre et la science planétaire, montrent que même un atterrisseur de taille moyenne peut émettre des échappements d’alunissage capables de se diffuser sur une grande partie de la surface lunaire. Le problème est que cela peut alors polluer la glace située aux pôles de la Lune… la glace qui est l’une des principales raisons des missions scientifiques vers notre satellite.

Les atterrissages lunaires permettent aux astronautes d’atterrir sur la lune. // Source: Nasa

Les chercheurs insistent sur le fait que ce constat est à la fois une opportunité à saisir et un danger à prendre en compte. ” Cela présente à la fois une opportunité d’étudier l’interaction des volatils avec la surface lunaire et un besoin de prédire comment les gaz non natifs [non présents d’emblée sur l’astre] sont dispersés, et combien de temps ils persistent dans l’environnement lunaire. »

Pourquoi cela devrait être pris en compte

Les parties glacées de la Lune sont scientifiquement cruciales, car ” ce sont parmi les seuls endroits où l’on peut trouver des traces de l’origine de l’eau dans le système solaire », Explique écrivains. Ces morceaux de glace sont en effet conservés dans les cratères de la Lune depuis des millions d’années. Depuis cette découverte, leur collecte est devenue encore plus importante que l’échantillonnage du régolithe lunaire (sol), car ces glaces anciennes sont des preuves scientifiques cruciales sur des parties encore incomplètes de l’histoire cosmologique du système solaire.

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Cependant, pour extraire des données pertinentes de ces calottes glaciaires, il est nécessaire d’étudier leur composition et leurs isotopes afin de reconstituer leur origine et leur dispersion. Lorsque les gaz d’échappement entrent en contact avec ces verres, la contamination est temporaire et légère, mais globale, c’est-à-dire qu’elle a un impact potentiel sur l’ensemble de l’échantillon collecté. Dana Hurley, planétologue co-auteur de l’étude, rappelle également que même si cet effet est limité dans le temps, les missions lunaires vont se multiplier (dans le cadre du programme Artémis notamment) et qu’ainsi, la surface lunaire sera plus souvent contaminé.

Les simulations proposées dans l’étude ont également leurs limites: elles étudient uniquement la vapeur d’eau, mais les deux tiers des gaz d’échappement des trains d’atterrissage sont constitués d’hydrogène, d’ammoniac et de monoxyde de carbone, qui peuvent persister différemment – plus ou moins longtemps. Quoi qu’il en soit, pour les auteurs de cette étude, il serait important que « la modélisation et la surveillance du devenir des gaz d’échappement font partie intégrante du développement et de la planification des missions lunaires ».

Crédit photo de celui-ci: Nasa

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