menace pour les supports des glaciers antarctiques

, publié le mercredi 26 août 2020 à 18:34

Le réchauffement climatique pourrait mettre en danger plus de la moitié des grandes barrières de glace (extensions au large d’un glacier terrestre) soutenant les glaciers antarctiques, selon une étude, alors que les avertissements se multiplient sur la fonte accélérée des zones glaciaires.

À l’aide de systèmes d’intelligence artificielle pour analyser les relevés par satellite, les chercheurs ont cartographié des crevasses fissurant ces barrières de glace, qui agissent comme des piliers ou des arcs-boutants contribuant à la stabilité de la calotte glaciaire, qui repose elle sur terre, explique leur étude publiée jeudi dans la revue Nature .

Ils ont ensuite calculé la fragilité de ces crevasses lorsqu’elles étaient remplies d’eau de fonte des glaces en amont, concluant qu’entre 50 et 70% d’entre elles pouvaient dans un tel cas se fracturer. L’eau est en effet plus dense et donc plus lourde en volume égal que la glace et y exerce diverses pressions.

Cependant, si une barrière de glace s’effondre, les glaciers qu’elle aide à retenir peuvent à leur tour se déverser dans l’océan, provoquant une élévation dangereuse du niveau de la mer.

La plupart des barrières sont actuellement stables et gelées toute l’année, mais des phénomènes de ce type ont déjà été observés. Des parties de la barrière de Larsen à la pointe de la péninsule antarctique se sont ainsi désintégrées en quelques semaines en 1995 et 2002.

Cependant, les auteurs notent que les prédictions de la fonte des glaces en Antarctique suggèrent que l’accumulation d’eau due à ce phénomène “pourrait s’étendre à de nombreuses zones vulnérables dans les futurs scénarios de réchauffement (climatique)”.

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En particulier, ils pointent vers les glaciers de Pine Island et de Thwaites dans l’ouest de l’Antarctique, qui ont une superficie combinée supérieure à celle de l’Allemagne.

Le réchauffement de la température de l’océan contribue également à affaiblir les grandes barrières de glace par le bas.

«Les barrières sont le point faible, là où l’atmosphère, la glace et l’océan interagissent. S’ils se remplissent d’eau de fonte, les choses peuvent bouger très rapidement et il pourrait y avoir des conséquences majeures sur le niveau de la mer. mer », a déclaré l’un des co-auteurs, Jonathan Kingslake, glaciologue à l’Université de Columbia (États-Unis) dans un communiqué.

Une équipe de chercheurs britanniques a également estimé dans une étude actuellement en pré-publication – donc pas encore revue et approuvée par d’autres spécialistes – que la Terre a perdu 28 000 milliards de tonnes (gigatonnes) de glace entre 1994 et 2017. Soit moins de 0,1% de glace totale, mais suffisamment pour élever le niveau de la mer de 35 mm.

Selon les experts climatiques de l’ONU (GIEC), le niveau de la mer a déjà augmenté de 15 cm au XXe siècle. Conséquence: d’ici 2050, plus d’un milliard de personnes vivront dans des zones côtières particulièrement vulnérables aux inondations ou aux événements météorologiques extrêmes.

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