percée dans la réparation du système visuel

Rajeunir les neurones vieillissants dans les organismes vivants? Et réparer ainsi les effets néfastes du vieillissement sur le système nerveux? Ce n’est plus un fantasme transhumaniste. L’exploit vient d’être accompli dans l’œil de la souris: il est sorti le 2 décembre 2020 dans la revue La nature. Les chercheurs ont injecté à l’œil de l’animal un virus (inoffensif) portant trois gènes de mammifères. Les cellules rétiniennes infectées (neurones) ont alors produit un cocktail de trois molécules. Résultats: ils ont été reprogrammés à des stades plus juvéniles. Mieux encore: dans un modèle de glaucome, les chercheurs ont repoussé assez loin les fines extensions nerveuses (axones) de ces neurones «rajeunis», au sein des nerfs optiques. En conséquence, les rongeurs ont retrouvé leurs capacités visuelles.

Le procédé est inspiré d’une découverte révolutionnaire: celle qui a remporté le prix Nobel de médecine japonais pour le japonais Shinya Yamanaka, en 2012. Ce médecin-chercheur a réussi à reprogrammer des cellules adultes de n’importe quel organe (peau, foie, muscle, cerveau…) ) en cellules immatures, non spécialisées mais capables de se différencier en n’importe quel type de cellule de l’organisme (ce sont des cellules souches pluripotentes induites). Pour accomplir cet exploit, son équipe a utilisé un cocktail de quatre gènes (OCT3 / OCT4, SOX2, KLF4 et c-MYC). Gage de son succès, les quatre protéines correspondantes seront baptisées «facteurs Yamanaka». En 2008, le Japonais a prédit que sa découverte pourrait ouvrir la voie à la régénération tissulaire.

Injection d’un virus thérapeutique

La nouvelle étude publiée dans La nature offre un premier gage. Les auteurs, de la Harvard Medical School (Boston, USA), se sont concentrés sur les cellules ganglionnaires rétiniennes (RGC). Ces neurones centralisent les signaux visuels reçus par les photorécepteurs de l’œil. Ils résident dans la rétine, mais émettent des axones qui se projettent, via le nerf optique, dans les zones visuelles du cerveau.

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Que se passe-t-il si le nerf optique est endommagé? Si la lésion survient à un stade précoce de développement, ses axones pourront survivre et se régénérer. Mais pas si cela se produit à un stade avancé. D’où cette question: pourrions-nous rajeunir les PMR? Les chercheurs sont partis d’un postulat: la sénescence et les dysfonctionnements des cellules âgées sont liés à des altérations des «marques épigénétiques» qui recouvrent leur ADN. Ces marques sont de petites molécules chimiques (résidus méthyliques) attachées à l’ADN à des endroits précis: elles contrôlent ainsi l’expression des gènes et définissent l’identité de chaque type de cellule.

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