décembre 4, 2020

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pourquoi notre ancêtre vient de prendre une photo vieille de 100000 ans

Homo sapiens neanderthalensis (Neandertal reconstitution an Museum) – © Musée de Néandertal Mettmann CC BY-SA 4.0

  • La découverte de nouveaux os d’Homo sapiens remet en cause l’âge des premiers humains «modernes», selon une étude publiée par notre partenaire The Conversation.
  • Les scans haute résolution ont permis une datation plus raffinée de ces fossiles.
  • L’analyse de cette découverte a été menée par Matthew Skinner, maître de conférences en anthropologie évolutive à l’Université du Kent.

Si l’on en croit les manuels, tous les humains modernes proviennent d’une population qui vivait en Afrique de l’Est il y a environ 200 000 ans. Cette théorie s’appuie sur des éléments on ne peut plus sérieux: des analyses génétiques effectuées sur des humains à travers le monde et la découverte d’ossements humains entre 195 000 et 165 000 ans en Ethiopie.

Mais tout récemment, une grande équipe scientifique – dont moi-même – a découvert de nouveaux os fossiles et des outils en pierre qui remettent en question cette théorie. L’étude qui vient d’être publié dans la revue La nature en effet, les origines de notre espèce remontent à 100 000 ans et suggèrent que les premiers humains avaient déjà envahi la majeure partie du continent africain.

Le site de Jebel Irhoud au Maroc, où les fossiles ont été découverts © Shannon McPherron, MPI EVA Leipzig

Les hommes ont toujours cherché à comprendre leurs origines – qu’elles soient biologiques ou culturelles. Les fouilles archéologiques et les objets qu’elles permettent de découvrir éclairent ainsi des comportements complexes, comme la fabrication d’outils, les pratiques symboliques qui consistent à enterrer les morts ou encore les pratiques artistiques. Quant à la compréhension de nos origines biologiques, elle s’appuie sur deux sources principales: les os et les dents fossiles. Plus récemment, l’analyse du matériel génétique ancien – tel queADN – a également permis des avancées importantes.

Cette découverte majeure a été faite sur le site marocain de Jebel Irhoud, un site connu depuis les années 1960 pour sa richesse en fossiles humains et ses outils en pierre particulièrement sophistiqués. Cependant, l’interprétation des fossiles d’Irhoud a longtemps été brouillée par les incertitudes autour de leur âge géologique. En 2004, les anthropologues de l’évolution
Jean – Jacques Hublin et
Abdelouahed Ben-Ncer a lancé un nouveau projet de fouille là-bas. Ils ont ensuite découvert des outils en pierre et de nouveaux fossiles dehomo sapiens d’au moins cinq individus – principalement des morceaux de crâne, de mâchoire, de dents et d’os.

Reconstruction du plus ancien fossile dehomo sapiens jamais découvert à partir de l’analyse (imagerie par microtomographie) des multiples fossiles découverts à Jebel Irhoud.

La datation des fossiles

Quelques outils en pierre découverts sur le site du Jebel Irhoud (Maroc) © Mohammed Kamal, MPI EVA Leipzig

Afin de dater ces découvertes, les géochronologues de l’équipe ont utilisé une méthode de datation par thermoluminescence sur les outils en pierre trouvés sur le site.

En prenant en compte le niveau d’irradiation naturelle du milieu dans lequel est resté l’outil à dater et la nature des cristaux impliqués, la date précise du dernier chauffage de l’échantillon peut être calculée.

Nous pouvons donc mesurer le rayonnement accumulé pour déterminer combien de temps les outils ont été enterrés. Cette analyse a indiqué que les outils avaient environ 315 000 ans, à 34 000 ans près.

Les chercheurs ont également appliqué le résonance de spin électronique, qui est une technique similaire, mais pour analyser les dents. L’une des dents retrouvées sur le site était ainsi datée de 286 000 ans, avec une marge d’erreur de 32 000 ans. Toutes ces analyses indiquent quehomo sapiens – c’est-à-dire les humains modernes – vivaient dans le quart nord-ouest du continent africain beaucoup plus tôt qu’on ne le croyait auparavant.

Mais comment être sûr que ces fossiles appartenaient à un membre de notre espèce et non à un ancêtre plus âgé? Pour répondre à cette question, les anatomistes de l’équipe ont utilisé le tomodensitométrie haute résolution (tomodensitométrie) pour produire des copies numériques détaillées de ces précieux et fragiles fossiles.

Ils ont ensuite virtuellement reconstruit le visage, la calotte et la mâchoire inférieure de tous les spécimens trouvés, et en utilisant des techniques de mesure sophistiquées, ils ont pu déterminer que ces fossiles avaient une morphologie moderne. On peut donc les distinguer de toutes les autres espèces humaines dont on sait – grâce à leurs fossiles – qu’elles vivaient en même temps en Afrique.

La paléoanthropologie virtuelle corrige les déformations et la fragmentation des fossiles.

Des scans haute résolution ont également été utilisés pour analyser les structures cachées dans les couronnes dentaires, ainsi que la taille et la forme des racines dentaires cachées dans les mâchoires. Ces analyses, qui ont fait l’objet de ma contribution, ont révélé un certain nombre de caractéristiques dentaires similaires à celles d’autres fossiles humains modernes.

Bien que leurs caractéristiques soient plus primitives que celles des dents des humains aujourd’hui, elles sont nettement différentes, par exemple, de celles deHomo heidelbergensis et D ‘Homo neanderthalensis. Cette découverte et ces analyses scientifiques confirment l’importance de Jebel Irhoud en tant que site le plus ancien documentant un stade précoce de l’origine de notre espèce.

Archéologie versus génétique

En tant que paléoanthropologue qui se concentre sur l’étude des os et des dents fossiles, on me demande souvent pourquoi nous ne nous contentons pas de répondre à ces questions en en utilisant des analyses génétiques. Il y a deux raisons principales pour cela. Si des progrès incroyables ont été réalisés dans la récupération et l’analyse du matériel génétique à partir de fossiles vieux de plusieurs centaines de milliers d’années, il semble que ce type d’analyse n’est possible que dans des conditions spéciales (et malheureusement rares) d’enfouissement et de fossilisation, c’est-à-dire à température basse et stable. .

Cela signifie qu’il existe des fossiles pour lesquels nous ne pourrons jamais obtenir de données génétiques et qu’il faut donc s’appuyer sur l’analyse de leur morphologie, comme nous le faisons déjà pour d’autres questions très intéressantes liées aux premières périodes de l’histoire de l’évolution humaine.

Les fossiles tels qu’ils ont été découverts © Steffen Schatz, MPI EVA Leipzig

De plus, comprendre la base génétique de notre anatomie ne nous apprend qu’une partie de ce que signifie être humain. Comprendre, par exemple, comment le comportement au cours de notre vie peut modifier la structure externe et interne des os de la main peut aider à révéler comment nous avons utilisé nos mains pour fabriquer des outils. De même, mesurer la composition chimique et la structure cellulaire de nos dents peut révéler ce que nous mangeons et aider à comprendre notre développement pendant l’enfance. Ce sont ces facteurs qui nous aident à vraiment comprendre comment vous et moi sommes à la fois semblables et différents des premiers membres de notre espèce.

L’origine panafricaine de l’Homo sapiens (conférence de presse à Paris sur la découverte du Jebel Irhoud, 7 juin 2017) © Aline Richard

Et bien sûr, il ne faut pas oublier que c’est grâce à l’archéologie que l’on sait quand on a commencé à adopter des pratiques artistiques, à parer nos corps de bijoux, à fabriquer des outils sophistiqués et à accéder à une gamme variée. ressources végétales et animales. De plus, certains scientifiques affirment que les espèces humaines avant homo sapiens avait déjà adopté certains de ces comportements incroyables.

Les progrès futurs de la recherche révéleront le caractère unique de notre histoire et l’évolution de notre lignée. Alors encourageons une nouvelle génération de jeunes scientifiques à rechercher de nouveaux fossiles et à faire des découvertes archéologiques qui nous aideront à reconstituer le puzzle complet de l’évolution humaine!

Cette critique a été rédigée par Matthew Skinner, maître de conférences en anthropologie évolutive à l’Université du Kent. L’article original a été traduit de l’anglais par Sonia Zannad et publié sur le site Web de La conversation.

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